Après des débuts compliqués, l’attaquant portugais brille avec le LOSC depuis deux mois. Présentation de cet attaquant qui aurait pu ne pas signer à Lille à cause de problèmes financiers et judiciaires.

Rafael Leão arrive au Sporting Portugal dès l’âge de neuf ans. Il gravit les différents échelons année après année et se retrouve avec l’équipe réserve du Sporting en mai 2017. Mais ce n’est pas avec cette équipe que l’attaquant va se révéler aux yeux du Portugal et de l’Europe. C’est bien avec l’équipe des U19 lors de la Youth League, l’équivalent de la Ligue des Champions chez les jeunes.

Révélé en Youth League

Après une première participation en 2016 où il dispute cinq rencontres, Leão marque un seul but. Son but permet au Sporting de s’imposer 1-0 sur la pelouse du Borussia Dortmund. Il est néanmoins principalement remplaçant sur ces matchs-là. Il n’est titulaire que durant deux matchs et joue 232 minutes au total.

Surnommé le “Mbappé portugais” du fait de sa vitesse et sa bonne finition, il épate lors de l’édition de la Youth League 2017. Dans une poule composée du Barça, de la Juve et de l’Olympiakos, le Portugais fait souffrir les défenses adverses. Muet lors des deux premières rencontres, la machine à être décisif se met ensuite en route.

Les très bonnes statistiques de Leão en Youth League (crédit image : Transfermarkt)

Lors du troisième match contre la Juventus, il est présent sur les quatre buts de son équipe avec deux buts et deux passes décisives. Leão réédite cette performance deux semaines plus tard avec un but et une passe et offre la victoire 2-1 à son équipe. Au total, il joue six matchs pour cinq buts et trois passes décisives.

Un mercato d’été 2018 mouvementé

Comme Gelson Martins, Rui Patricio ou William Carvalho, Rafael Leão choisit de résilier son contrat à cause de problèmes extra-sportifs. Grâce notamment à Luis Campos, célèbre dénicheur de jeunes talents portugais et directeur sportif de Lille, il parvient à convaincre le joueur de signer à Lille.

Rafael Leão signe à Lille pour cinq ans (crédit Photo : La Voix du Nord)

Malgré sa signature, la LFP ne valide pas le contrat à cause des problèmes financiers du LOSC. Doutant de la capacité du club nordiste à faire valider son contrat, il demande la résiliation. Finalement, Lille arrive à obtenir gain de cause fin septembre. Rafael Leão est donc officiellement un joueur nordiste.

Des matchs convaincants à Lille

Une fois son contrat officialisé, Lille ne tarde pas à le faire jouer. Il fait son entrée lors d’une victoire contre Marseille 3-0 en disputant 13 minutes. Son premier but arrive quelques semaines plus tard contre Caen où il offre la victoire à son équipe 1-0.

Le premier but de Leão à Lille (crédit vidéo : Youtube LFP)

Après cette rencontre, le joueur de 19 ans connait une période creuse où il ne parvient pas à être décisif durant près de deux mois. La délivrance arrive un soir du 16 décembre pour le compte de la dix-huitième journée. Dans une rencontre à Nîmes, c’est lui qui parvient à ouvrir le score. Et depuis ce match, il est décisif dans toutes les rencontres sauf sur la pelouse de Marseille. Sur cette période, il marque six fois et donne une passe décisive.

Les sept derniers matchs prolifiques du portugais (crédit image : Transfermarkt)

Cela fait alors de lui le deuxième meilleur buteur du championnat derrière Edinson Cavani qui en a mis sept. Pour une première année hors de chez lui, c’est une saison plus que prometteuse. En restant sur cette dynamique, il pourrait facilement dépasser les dix buts tout en aidant son club à rester deuxième.

Quels sont ses objectifs futurs ?

Il est rare que Rafael Leão s’exprime dans les médias depuis son arrivée. Pourtant cette semaine, il a parlé dans le journal portugais Record. Cela nous a permis d’en connaitre un peu plus quant à son futur en France. Et pour lui, il est clair : il souhaite rester avec Lille pour continuer à jouer et à progresser. Les grands clubs viendront après.

« Dans un avenir proche, on a le temps de voir… Rester à Lille ces prochaines années ? Sans aucun doute. »

Rafael Leão dans Record le 13 février 2019

Toujours dans cet interview, il a évoqué la sélection portugaise. Leão connait déjà cela puisqu’il joue actuellement avec les Espoirs. Pour l’équipe A, le joueur né à Almada ne veut pas non plus brûler les étapes et patientera jusqu’à qu’on fasse appel à lui. Mais en continuant sur de telles performances, nul doute que dans quelques mois, il sera dans la liste de Fernando Santos.

« Quand ma chance viendra, je serai prêt. Je vais continuer à travailler, ce n’est pas moi qui décide… » 

Rafael Leão dans Record le 13 février 2019

Au vu de ses déclarations, le joueur de 19 ans semble donc garder les pieds sur terre malgré une belle saison. Que ce soit sur et hors du terrain, Rafael Leão est pour le moment irréprochable.